A variante delta torna a vacina COVID-19 ainda mais importante, mesmo se você já tiver o coronavírus

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Como alguém que estuda as respostas imunológicas a infecções respiratórias, observei com preocupação as notícias sobre as variantes emergentes do coronavírus. Eu me perguntei se a vacinação ou infecção anterior forneceria proteção contra as cepas do SARS-CoV-2, especialmente a nova variante delta altamente transmissível, que se espalhou rapidamente para pelo menos 70 países.

Uma pessoa pode desenvolver imunidade - a capacidade de resistir à infecção - de duas maneiras: após ser infectada por um vírus ou por ser vacinada. No entanto, a proteção imunológica nem sempre é igual. A imunidade vacinal e a imunidade natural para SARS – CoV – 2 podem diferir em termos da força da resposta imune ou da duração da proteção. Além disso, nem todos obterão o mesmo nível de imunidade contra infecções, embora as respostas imunológicas às vacinas sejam muito consistentes.

A diferença na resposta imune entre vacinação e infecção parece ser ainda maior quando se trata de novas variantes. No início de julho, foram publicados dois novos estudos que mostram que as vacinas COVID-19, embora ligeiramente menos eficazes do que contra as cepas mais antigas do vírus, ainda parecem fornecer excelente resposta imunológica contra as novas variantes. Os pesquisadores observaram como os anticorpos se ligam a novas variantes do coronavírus e descobriram que as pessoas que foram previamente infectadas com o coronavírus podem ser suscetíveis às novas cepas, enquanto as pessoas que foram vacinadas têm maior probabilidade de estar protegidas.

As vacinas COVID-19 oferecem um caminho seguro e confiável para a imunidade contra as cepas mais antigas do coronavírus e contra as cepas emergentes, especialmente a nova variante delta.

A imunidade após a infecção é imprevisível

A imunidade vem da capacidade do sistema imunológico de se lembrar de uma infecção. Usando essa memória imunológica, o corpo saberá como combater uma infecção se encontrar o patógeno novamente. Os anticorpos são proteínas que podem se ligar a um vírus e prevenir a infecção. As células T direcionam a remoção de células infectadas e vírus já ligados por anticorpos. Esses dois são alguns dos principais atores que contribuem para a imunidade.

Após uma infecção por SARS-CoV-2, as respostas de células T e anticorpos de uma pessoa podem fornecer proteção contra a reinfecção. Aproximadamente 84% a 91% das pessoas que desenvolveram anticorpos contra as cepas originais do coronavírus provavelmente não serão infectadas novamente por seis meses, mesmo após uma infecção leve. Pessoas que não apresentaram sintomas durante a infecção também têm probabilidade de desenvolver imunidade, embora tendam a produzir menos anticorpos do que aquelas que se sentiram doentes. Portanto, para algumas pessoas, a imunidade natural pode ser forte e duradoura.

Um grande problema é que nem todos desenvolverão imunidade após uma infecção por SARS-CoV-2. Até 9% das pessoas infectadas não têm anticorpos detectáveis ​​e até 7% não têm células T que reconhecem o vírus 30 dias após a infecção.

Para as pessoas que desenvolvem imunidade, a força e a duração da proteção podem variar muito. Até 5% das pessoas podem perder sua proteção imunológica em alguns meses. Sem uma forte defesa imunológica, essas pessoas são suscetíveis à reinfecção pelo coronavírus. Alguns tiveram segundas crises de COVID-19 logo um mês após a primeira infecção; e, embora ocorra raramente, algumas pessoas foram hospitalizadas ou até morreram após a reinfecção.

Um problema crescente é que as pessoas que foram previamente infectadas por cepas presentes no início da pandemia podem ser mais suscetíveis à reinfecção da variante delta. Um estudo recente descobriu que 12 meses após a infecção, 88% das pessoas ainda tinham anticorpos que poderiam bloquear a infecção de células em cultura com a variante do coronavírus original - mas menos de 50% tinham anticorpos que poderiam bloquear a variante delta.

Para piorar, uma pessoa infectada também pode transmitir o coronavírus, mesmo sem sentir-se doente. As novas variantes são especialmente problemáticas neste caso, pois são transmitidas com mais facilidade do que as cepas originais.

A vacinação leva a uma proteção confiável

As vacinas COVID-19 geram respostas de anticorpos e células T - e essas respostas são muito mais fortes e mais consistentes do que a imunidade após a infecção natural. Um estudo descobriu que seis meses depois de receber a primeira dose da vacina Moderna, 100% das pessoas testadas tinham anticorpos contra a SARS-CoV-2. Este é o período mais longo relatado em estudos publicados até agora. Em um estudo que examinou as vacinas Pfizer e Moderna, os níveis de anticorpos também foram muito mais elevados nas pessoas vacinadas do que nas que se recuperaram da infecção.

Melhor ainda, um estudo em Israel mostrou que a vacina Pfizer bloqueou 90% das infecções após ambas as doses - mesmo com novas variantes presentes na população. E uma diminuição nas infecções significa que as pessoas têm menos probabilidade de transmitir o vírus às pessoas ao seu redor.

Para quem já foi infectado pelo coronavírus, ainda há um grande benefício em se vacinar. Um estudo com o vírus COVID-19 original mostrou que a vacinação após a infecção produz cerca de 100 vezes mais anticorpos do que a infecção sozinha, e 100% das pessoas que foram vacinadas após a infecção tinham anticorpos protetores contra a variante delta.

As vacinas COVID-19 não são perfeitas, mas produzem fortes respostas de anticorpos e células T que oferecem um meio de proteção mais seguro e confiável do que a imunidade natural - especialmente com novas variantes à solta.