Waarom zijn de gevallen van COVID-19 plotseling gestegen in Australië?

Een vrouw met een gezichtsmasker loopt langs een brug.

Australië doet zijn uiterste best om nieuwe uitbraken van COVID-19 in te dammen.

Het grootste deel van het land is nieuwe snap-lockdowns aangegaan, aangezien gevallen van de delta-variant van SARS-CoV-2 zich over verschillende steden verspreidden. Darwin, Perth en Brisbane zijn dit weekend uit de lockdown gekomen.

Echter, 5.3 miljoen mensen in Sydney zitten al een week op slot. De staat New South Wales (NSW), waarvan Sydney de hoofdstad is, meldde op vrijdag en de volgende maandag ook 35 lokaal verworven nieuwe gevallen, met het hoogste aantal dagelijkse gevallen voor 2021.

Deze opwaartse trend was voor de regering aanleiding om de lockdown te verlengen tot 16 juli.

Om de langzame opname van het omstreden Oxford-AstraZeneca-vaccin tegen te gaan, heeft de regering het onlangs ook beschikbaar gesteld voor iedereen onder de 60 jaar en heeft ze hubs voor massale immunisatie opgericht.

Maar is dat genoeg om te verklaren waarom er plotselinge uitbraken zijn?

Wat Australië tot nu toe heeft gedaan

De benadering van Australië van de COVID-19-pandemie verschilt van die van de meeste westerse staten of het noordelijk halfrond in het algemeen.

Australië heeft de pandemie beter aangepakt dan veel andere landen, met een relatief laag aantal infecties en relatief minder sterfgevallen. Het heeft dit succes te danken aan grenssluitingen, strikte lockdowns en rigoureuze contacttracering.

Sinds maart 2020 heeft het land de aankomst in het buitenland grotendeels verboden, behalve voor terugkerende Australiërs en inwoners en mensen met vrijstellingen, waaronder bezoekers uit Nieuw-Zeeland. Voor alle andere internationale aankomsten waren echter 14-daagse hotelquarantaines verplicht.

Het land was bezig zijn grenzen geleidelijk te heropenen, en berichten over een reisbubbel voor het Verenigd Koninkrijk of de Verenigde Staten begonnen in de media te circuleren. Recente uitbraken van de deltavariant hebben de overheid er echter toe aangezet om de maatregelen in een langzamer, meer gecontroleerd tempo te handhaven en te versoepelen.

Vorige week maakte de regering bekend dat het aantal internationale aankomsten vanaf 3,000 juli zou worden gehalveerd tot 14 personen per week.

Minder dan 31,000 gemelde gevallen en 910 doden sinds het begin van de pandemie zijn een bewijs van de succesvolle COVID-19-strategie van Australië, die “COVID-nul” wordt genoemd.

Slechts twee nieuwe COVID-19-gevallen waren genoeg voor Brisbane, de hoofdstad van Queensland, om een ​​driedaagse lockdown in te gaan.

In een gesprek met "Detonic.shop" zei viroloog Dr. Ian Mackay van de University of Queensland dat dit succes voortkomt uit hun snelle reactie.

"Ze waren voorbereid, hadden tests uitgevoerd en creëerden richtlijnen en reactieplannen die veel levens hebben gered. Sommigen zeggen dat Australië geluk heeft gehad, maar dat gaat voorbij aan de enorme hoeveelheid samenwerking achter de schermen die is gedaan om Australië veilig te houden.”

Dr. William Schaffner, hoogleraar geneeskunde aan de afdeling Infectieziekten van de Vanderbilt University in Nashville, TN, noemde Australië een ‘internationaal model’ in de strijd tegen de pandemie en zei dat het COVID-nulbeleid ambitieus was.

“Het schept een verwachting waarrond de bevolking zich kan verenigen. Het laat de bevolking weten dat iedereen zal moeten bijdragen, en het informeert hen dat er een krachtig nationaal volksgezondheidsbeleid zal worden gevoerd.”

Ter vergelijking, Prof. Schaffner vertelde MNT, de VS is niet zo succesvol geweest.

“Ik zie dat Australië en de VS de tegenovergestelde uiteinden van het spectrum van de vroege reacties op COVID-19 vertegenwoordigen. Australië erkende al vroeg de potentiële ernst van het probleem, ontwierp een nationale reactie, zag dit als een volksgezondheidskwestie in plaats van een politieke kwestie en communiceerde duidelijk naar de bevolking.”

Met de opkomst van de deltavariant is nulgevallen echter mogelijk geen realistisch doel. Prof. Adrian Esterman, hoogleraar biostatistiek en epidemiologie aan de Universiteit van Zuid-Australië in Adelaide, is het daarmee eens.

“De oorspronkelijke lockdown in 2020 heeft ons zelfs tot nul gevallen teruggebracht. Wat de toekomst betreft, zullen we moeten leven met incidentele uitbraken, en een onderdrukkingsaanpak is realistischer.”

En hoewel de reactie van Australië op de eerste epidemie werd geprezen als een van de beste, begint de vooruitgang bergafwaarts te gaan.

Prof. Esterman zei dat er drie grote problemen waren met de huidige benadering van Australië.

Het weigerde geschikte quarantainestations te bouwen en vertrouwde in plaats daarvan op lekkende quarantainehotels in het midden van steden. Het leunde zwaar op het AstraZeneca-vaccin met niet genoeg vroege bestellingen voor de anderen. En tot slot drong het erop aan dat staten en territoria het voortouw nemen wanneer er een nationale aanpak zou moeten zijn.

Dit heeft geleid tot verschillen tussen staten in contacttracering en quarantainesystemen, lockdowns en het dragen van maskers, net zoals in de VS

Delta-variant verandert het gevecht

Gegevens uit het VK suggereren dat de delta-variant ongeveer 60% meer overdraagbaar is dan de alfa-variant, die voor het eerst werd geïdentificeerd in het VK. De alfa-variant wordt op zijn beurt gemakkelijker tussen mensen overgedragen dan het oorspronkelijke virus.

Dit maakt uitbraken waarschijnlijker over de hele wereld. Volgens de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) is de deltavariant per 29 juni in 96 landen aanwezig.

Australië is echter niet nieuw voor de meer besmettelijke deltavariant. Het heeft verschillende clusters behandeld en gevallen effectief beheerd, behalve de recente uitbraak in NSW.

De staat NSW, de dichtstbevolkte staat van het land, kampt nog steeds met een uitbraak die vanaf dinsdag 347 juli is gegroeid tot 6 gevallen.

Deze nieuwe uitbraken zijn terug te voeren op een handvol gevallen waarin reizigers met een SARS-CoV-2-infectie hotelquarantaines overtreden, of huishoudens de regels voor sociale afstand overtraden.

Een voorbeeld van zo'n geval was een verjaardagsfeestje in Sydney op 19 juni, waar 24 mensen SARS-CoV-2 opliepen. Zes volledig gevaccineerde gezondheidswerkers en één gedeeltelijk gevaccineerde deelnemer hebben het virus niet opgelopen.

“Andere kleine uitbraken die verband houden met de deltavariant zijn met succes verpletterd met behulp van snelle, scherpe lockdowns. NSW is altijd terughoudend geweest om in lockdown te gaan vanwege het uitstekende systeem voor het traceren van contacten. Dit heeft in het verleden altijd gewerkt, maar werkte niet voor de deltavariant”, vertelde prof. Esterman aan MNT.

Hij zei dat de langzame uitrol van het vaccin een grote zorg was, gezien de verhoogde overdraagbaarheid van de delta-variant.

“Australië heeft de inperkingsreacties heel goed geïmplementeerd en is, misschien omdat ze zo succesvol waren, minder krachtig geweest in het promoten van COVID-19-vaccinatie. Dus wanneer geïmporteerde COVID-19 erin slaagt om aan de inperkingsmaatregelen te ontsnappen, kan het zich gemakkelijk verspreiden, omdat de vaccinatiegraad laag is.”

– Prof. William Schaffner

Met 1.8 miljoen mensen heeft iets meer dan 7% van de Australische bevolking beide doses COVID-19-vaccins gekregen.

Hoewel hij erkende dat lage vaccinatiepercentages niet helpen, zei Dr. Mackay dat hogere vaccinatiepercentages op zichzelf ook geen garantie waren.

“In landen met veel hogere maar vastgelopen percentages, [zien we dat] SARS-CoV-2 zich nog steeds gemakkelijk kan verspreiden en ziekenhuisopname kan veroorzaken onder degenen die niet zijn gevaccineerd”, vertelde hij aan MNT.

Dr. Mackay zei dat de beste manier om veilig te blijven, zoals Australië heeft aangetoond, het gebruik van lagen van risicopreventie is, verwijzend naar zijn nu beroemde Zwitserse kaas-analogie.

De analogie schildert elke kaasplak als een beschermingslaag, zoals het dragen van een masker, sociale afstand of vaccinatie. Elke laag heeft gaten of een ontsnappingsroute voor het virus. Maar in combinatie met meerdere lagen, wordt het algehele risico drastisch verminderd, omdat elke laag de verspreiding beetje bij beetje blokkeert.

Prof. Esterman zei dat andere landen die een groot deel van hun bevolking volledig hebben gevaccineerd, met minder beperkingen weg kunnen komen.

"Anders heeft Australië aangetoond dat korte, scherpe lockdowns werken tegen de deltavariant", voegde hij eraan toe.

Met betrekking tot de kwestie van de werkzaamheid van vaccins tegen de delta-variant, zei prof. Schaffner dat het nog moet worden bepaald hoe effectief elke injectie is, hoewel mRNA-vaccins "vrij effectief" lijken te zijn.

Hij wees er echter op dat "meer dan 90% van de patiënten die in ziekenhuizen in de VS worden opgenomen, [ofwel] niet-gevaccineerd of onvolledig gevaccineerd zijn."

“Het is dus duidelijk dat gevaccineerde personen worden beschermd en ook, helaas, dat de meeste van deze ziekenhuisopnames voorkomen hadden kunnen worden als die personen gebruik hadden gemaakt van de vaccins.”

Obstakels voor massale vaccinatie

Zorgen over bijwerkingen van COVID-19-vaccins zijn een grote wegversperring geweest voor Australië.

Uit een onderzoek door de Sydney Morning Herald en onderzoeksbureau Resolve Strategic bleek dat bijna een derde van de bevolking waarschijnlijk niet zou worden gevaccineerd.

Het AstraZeneca-vaccin is in verband gebracht met een zeldzame bijwerking, trombose met trombocytopeniesyndroom genaamd, die bloedstolsels veroorzaakt in verschillende delen van het lichaam en fataal kan zijn.

Ondanks dat er een zeer laag risico is om deze bijwerking te ervaren, wordt geschat dat mensen onder de 60 jaar een iets hoger risico hebben.

Twee vrouwen ouder dan 40 jaar stierven in Australië aan bloedstolsels nadat ze het vaccin hadden gekregen. Dit was voor de Australian Technical Advisory Group on Immunization aanleiding om het vaccin alleen aan te bevelen aan mensen van 60 jaar of ouder.

Maar vorige week kwam de Australische premier Scott Morrison terug en zei dat degenen die jonger zijn dan 60 jaar die het vaccin willen ontvangen, met een arts zouden moeten praten.

Prof. Esterman zei dat dit verwarring heeft gezaaid bij het publiek en heeft bijgedragen aan de aarzeling over vaccins.

“De federale overheid heeft een puinhoop gemaakt van de beslissingen over wie het AstraZeneca [vaccin] kan krijgen, verandert voortdurend het advies en de berichten en brengt iedereen in verwarring. Ze zijn er ook niet goed in geslaagd aan het grote publiek uit te leggen hoe klein het risico [op bloedstolsels] is. Ik ben er zeker van dat dit de aarzeling over het vaccin heeft vergroot.”

Het huidige formele advies is dat het AstraZeneca-vaccin wordt aanbevolen voor personen ouder dan 60 jaar en het Pfizer-vaccin voor personen onder de 60 jaar. Jongere volwassenen kunnen echter het eerste krijgen als ze groen licht krijgen van een arts.

Prof. Schaffner trok parallellen tussen Australië en de VS en meende dat de bloedstolling "zeker het enthousiasme voor het vergelijkbare Johnson & Johnson-vaccin in de VS heeft doen afnemen"

Prof. Schaffner zei dat dat gedeeltelijk een rol had kunnen spelen in de huidige situatie in Australië, maar voegde eraan toe: “Bovendien kan het vroege succes bij het indammen van de verspreiding van COVID-19 onder de algemene bevolking een gevoel van zelfgenoegzaamheid hebben gecreëerd. , zodat vaccinatie tegen COVID-19 als minder urgent werd ervaren.”

Dit kwam tot uiting in de opmerkingen van premier Morrison, die in januari zei dat ze voorzichtig zouden blijven bij de uitrol van het vaccin, aangezien ze zich niet in een "noodsituatie" bevonden zoals het VK op dat moment.

“We hoeven niet te bezuinigen. We hoeven geen onnodige risico's te nemen', zei hij tegen lokale radio 3AW.

Ondertussen denken andere wetenschappers dat de langzame uitrol waarschijnlijk te wijten is aan logistieke en communicatieproblemen in plaats van aarzeling over de veiligheid ervan.

Burgers die wachten op het Pfizer-BioNTech-vaccin zijn gewaarschuwd voor maandenlang wachten. Het grootste deel van de vaccins zal naar verwachting in het laatste kwartaal van dit jaar in Australië aankomen.

Het land heeft problemen gehad met de lokale productie van het AstraZeneca-vaccin, waarvoor het plannen had voor 50 miljoen doses, terwijl het tegen problemen aanliep bij de aanschaf van het Pfizer-vaccin, omdat leveranciers niet aan de stijgende vraag kunnen voldoen.

Dr. MacKay zei:

“Zodra we minder controversiële vaccinvoorraden hebben, ben ik ervan overtuigd dat Australiërs de handen uit de mouwen zullen steken, zodat zij en hun dierbaren kunnen worden beschermd tegen ernstige ziekten en overlijden als gevolg van COVID-19. We hebben alleen voorraden en goede communicatie nodig om dit mogelijk te maken. Dat zijn de echte hindernissen voor een hoger opnametempo hier.”

Tot die tijd raden wetenschappers aan om het vaccin te nemen dat hen ter beschikking is gesteld.

Ter zake

Sinds de opkomst van de meer overdraagbare deltavariant van SARS CoV-2, hebben landen de gevallen snel zien ontkiemen. Een van deze landen is Australië geweest.

Regelbrekers, zoals degenen die het huisfeest in Sydney bijwoonden, waren achter sommige van deze uitbraken.

Problemen bij de aanschaf en productie van vaccins - vooral die van AstraZeneca, die de ruggengraat vormde van de immunisatiestrategie van Australië - hebben het land achterop laten lopen op het schema bij het volledig vaccineren van zijn bevolking. Dit heeft mede bijgedragen aan de laatste situatie.

Aarzeling van het vaccin en een frequente verandering van advies hebben ook het proces tot stilstand gebracht.

Deskundigen hadden gewaarschuwd dat een langzame uitrol van vaccins de vooruitgang die Australië de afgelopen maanden boekte in gevaar zou kunnen brengen en dat zelfgenoegzaamheid nieuwe clusters zou kunnen aanwakkeren.