Frenare le reazioni immunitarie

Frenare le reazioni immunitarie

Quando siamo esposti a un agente patogeno, le cellule B del sistema immunitario sciamano verso i nostri linfonodi, milza e tonsille. Lì, quelle cellule mutano nei centri germinali, campi di addestramento microscopici che spingono le cellule B attraverso raffiche di mutazioni per produrre gli anticorpi più potenti per neutralizzare l'agente infettivo. Finché un centro germinativo è attivo e funzionante, le cellule B sono libere di maturare e perfezionare il loro approccio alla lotta contro le malattie. Ma quando un centro germinativo si chiude, di solito dopo poche settimane, il processo di addestramento si arresta. Tutti gli anticorpi che si sono formati in quel momento sono, nel bene e nel male, il prodotto finale del sistema immunitario.

Ora, un nuovo studio in Scienza descrive uno degli elementi chiave coinvolti nella chiusura dei centri germinativi. I risultati possono in definitiva aiutare gli scienziati a prolungare o ridurre il periodo di tempo in cui i centri germinativi sono attivi, con potenziali implicazioni cliniche.

"Se riusciamo a far durare più a lungo i centri germinali, forse possiamo aiutare il corpo a formare anticorpi più forti in risposta ai vaccini", afferma Gabriel D. Victora, capo del Laboratorio di dinamica dei linfociti presso la Rockefeller University. "D'altro canto, se sappiamo come chiudere un centro germinativo, ciò potrebbe aiutare a curare le malattie autoimmuni causate da eccessive risposte immunitarie".

Una storia di due cellule T

Mentre le cellule B sono le stelle di qualsiasi risposta immunitaria, un cast di supporto di cellule T svolge un ruolo cruciale all'interno dei centri germinali. Le cellule T helper forniscono informazioni alle cellule B e incoraggiano la loro crescita, mentre le cellule T regolatorie sopprimono l'intero processo. "Le cellule T ausiliarie e regolatorie sono rispettivamente il gas e i freni della risposta immunitaria", afferma Victora.

Gli scienziati sanno da tempo che le cellule T svolgono un ruolo nella soppressione del sistema immunitario in generale ma, fino ad ora, il loro impatto specifico sulla dissoluzione dei singoli centri germinali è rimasto un mistero. "Sappiamo molto sul motivo per cui si formano i centri germinativi, ma quasi nulla sul motivo per cui collassano", afferma Victora.

Per esplorare ulteriormente i fattori che portano alla dissoluzione del centro germinativo, Victora e il suo team hanno iniziato a esplorare una proteina chiamata Foxp3, che è di vitale importanza per la funzione delle cellule T regolatorie. Contrassegnando Foxp3 in verde e centri germinali in blu, i ricercatori sono stati in grado di ingrandire i singoli centri germinali nei topi e tracciare ogni bootcamp di cellule B dalla sua formazione fino alla sua scomparsa.

"Siamo in grado di vedere come il numero di cellule T che trasportano la proteina verde Foxp3 aumenti subito prima che il centro germinativo blu inizi a ridursi", afferma Johanne Jacobsen, un ricercatore associato nel laboratorio di Victora.

Dopo un esame più attento, gli scienziati si sono resi conto che il sorgere di Foxp3 che annunciava la fine della vita di un centro germinativo non proveniva dalle cellule T regolatorie. Invece, le stesse cellule T helper avevano iniziato a esprimere Foxp3, ex pedali del gas che improvvisamente sbattevano i freni, promotori utili che si trasformavano in regolatori poco prima del collasso del centro germinativo.

"Stavamo vedendo gli aiutanti trasformarsi in regolatori", dice Jacobsen.

Centri germinativi tedeschi

I risultati sono i primi a evidenziare le cellule T helper come agenti principali dell'arresto del centro germinativo e aumentano la possibilità che l'interferenza specifica con queste cellule possa consentire agli scienziati di alterare il periodo di tempo in cui un centro germinativo è attivo e funzionante.

Ad esempio, prolungare la vita dei nostri centri germinali dopo aver ricevuto un vaccino può aiutare a convincere il nostro sistema immunitario a produrre anticorpi più forti. D'altra parte, chiudere i centri germinali può aiutare a curare le malattie autoimmuni, impedendo al corpo di sviluppare anticorpi molto forti che sono abbastanza potenti per colpire le proprie cellule e causare danni reali.

Ma nell'immediato futuro, il laboratorio Victora si concentrerà sul chiarimento dei ruoli delle cellule T helper e sull'investigazione se fattori aggiuntivi contribuiscono alla scomparsa di un centro germinativo. È improbabile che le cellule T siano gli unici "interruttori" per i centri germinali e Victora sospetta che siamo ancora nelle prime fasi della scoperta delle complessità di come funzionano i bootcamp delle cellule B del nostro corpo. "Abbiamo identificato solo un fattore coinvolto nella chiusura dei centri germinativi", afferma Victora.

"Potrebbero essercene molti di più".