Origini di COVID-19: i virus più vicini al SARS-CoV-2 trovati in Laos

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  • Esistono numerose teorie sulle origini del virus SARS-CoV-2, che causa il COVID-19, ma nessuna è stata ancora dimostrata.
  • Parti del genoma del virus SARS-CoV-2 sono così insolite da aver dato origine a teorie del complotto secondo cui il virus deve essere stato sviluppato in laboratorio.
  • I ricercatori hanno ora scoperto nei pipistrelli che vivono nelle grotte in Laos ceppi di virus così simili a SARS-CoV-2 da credere di poter infettare l'uomo.
  • Questa scoperta potrebbe dimostrare le origini naturali della pandemia di COVID-19 e che la trasmissione diretta del virus da pipistrello a uomo è una possibile causa della pandemia.

Da quando SARS-CoV-2, il virus che causa il COVID-19, è stato rilevato per la prima volta a Wuhan, in Cina, nel dicembre 2019, ci sono stati sforzi globali per determinarne le origini.

Poiché si pensava che la pandemia avesse origine a Wuhan, molti sforzi si sono concentrati sulla Cina, partendo dal presupposto che, poiché il virus è stato rilevato per la prima volta lì, probabilmente è iniziato lì.

Ora, due articoli in fase di revisione dalla rivista Nature e pubblicati come preprint stanno mettendo in dubbio questi presupposti e indicano che per scoprire le origini del virus, i ricercatori potrebbero dover guardare più lontano.

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Infettare le cellule umane

Uno dei motivi per cui SARS-CoV-2 è così infettivo è una regione sulla sua proteina spike che gli conferisce la capacità di legarsi a un recettore presente sulla superficie di molte cellule umane chiamato ACE2.

In un documento inviato a Nature, i ricercatori dell'Istituto Pasteur di Parigi, in Francia, e del Laos hanno ora riferito di aver trovato virus con domini di legame ai recettori molto simili a quelli trovati su SARS-CoV-2 nei pipistrelli delle caverne nel nord del Laos.

I ricercatori hanno prelevato sangue, saliva, feci anali e campioni di urina da 645 pipistrelli di 46 specie diverse trovate nelle grotte calcaree nel nord del Laos, vicino al confine sud-occidentale della Cina.

Hanno scoperto tre ceppi di virus separati in tre diverse specie di pipistrello Rhinolophus, comunemente noto come pipistrello a ferro di cavallo. Il sequenziamento dell'RNA ha rivelato che questi virus erano identici per oltre il 95% a SARS-CoV-2 e uno, il virus più vicino a SARS-CoV-2 trovato finora, era simile al 96.8%.

Ulteriori esperimenti hanno mostrato che il dominio di legame del recettore dei virus aveva un'elevata affinità per i recettori ACE2 umani. Questo era paragonabile all'affinità dei ceppi SARS-CoV-2 che gli scienziati hanno scoperto all'inizio della pandemia, suggerendo che questi virus potrebbero infettare direttamente gli esseri umani.

L'anno scorso, gli scienziati hanno rilevato un virus simile nello Yunnan, nel sud-ovest della Cina. Era il 96.1% simile a SARS-CoV-2, il che significa che il presente documento descrive il virus più vicino ancora rilevato.

Il prof. Edward Holmes dell'Università di Sydney, in Australia, che ha studiato l'emergenza e la diffusione di SARS-CoV-2 ma non è stato coinvolto in questa ricerca, ha dichiarato a "Detonic.shop" che il documento è "davvero significativo".

“Secondo me, questi virus non si troveranno solo nei pipistrelli e nei pangolini. L'ecologia non è così. Sospetto che saranno trovati anche in altre specie di mammiferi, ma non sono ancora stati campionati", ha detto il prof. Holmes.

“Alcuni di questi virus laotiani sono estremamente vicini al SARS-CoV-2 nel dominio di legame del recettore chiave (parte della proteina spike) del virus. Ciò significa che il nucleo funzionale del virus esiste in natura, quindi non c'è bisogno di pensare che il virus sia stato in qualche modo creato o adattato in un laboratorio».

– Prof. Edward Holmes

Non è il "virus cinese" dopotutto?

Ulteriori dubbi sono stati sollevati sull'ipotesi che il virus responsabile della pandemia di COVID-19 abbia avuto origine a Wuhan con un'altra prestampa presentata a Nature.

Uno studio condotto da un team dell'Accademia cinese delle scienze mediche e del Peking Union Medical College di Pechino ha suggerito che i virus correlati alla SARS-CoV-2 sono "estremamente rari" nei pipistrelli in Cina, dopo aver prelevato naso e tamponi anali da oltre 13,000 pipistrelli. tra il 2016 e il 2021 in 703 sedi in tutto il paese.

Il documento ha anche mostrato che SARS-CoV-2 non era rilevabile nei campioni prelevati dal mercato di Wuhan Huanan, 40 giorni dopo la chiusura del mercato, a causa dei timori che l'evento iniziale di infezione si fosse verificato lì.

Gli autori concludono che ulteriori ricerche dovrebbero essere fatte a sud e sud-ovest della Cina per determinare se il virus SARS-CoV-2 abbia avuto origine lì.

Trovare le origini di SARS-CoV-2

Uno dei motivi per cui è stato così difficile stabilire da dove ha avuto origine il coronavirus sono i genomi virali che cambiano attraverso un processo chiamato ricombinazione, piuttosto che solo attraverso mutazioni. La ricombinazione virale si verifica quando due diversi ceppi infettano la stessa cellula ospite.

Poiché si replicano nella stessa cellula, possono interagire e la progenie virale che generano può avere alcuni geni di entrambi i genitori. Questo può rendere difficile elaborare la discendenza di quel virus.

"La ricombinazione sembra essere importante per il modo in cui questi virus si evolvono in generale", ha detto a MNT Spyros Lytras, un virologo evoluzionista dell'Università di Glasgow nel Regno Unito.

“Quindi, in sostanza, stiamo dicendo che questi virus cambiano continuamente parti del loro genoma, e i nuovi virus del Laos lo evidenziano davvero. Anche se [questi virus] si trovano nello stesso posto, essenzialmente nella stessa grotta, hanno tutti parti diverse del loro genoma che hanno diverse combinazioni di parti ricombinanti”.

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