L'inquinamento atmosferico contribuisce alla gravità del COVID-19, suggerisce uno studio in una delle città più inquinate d'America

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L'esposizione a lungo termine ad alti livelli di inquinanti atmosferici, in particolare il particolato fine (PM2.5), sembra avere un'influenza significativa sugli esiti per le persone ricoverate in ospedale con COVID-19, secondo un ampio studio osservazionale multicentrico presentato all'European Il Congresso di Microbiologia Clinica e Malattie Infettive (ECCMID) si è tenuto online quest'anno.

Maggiore è l'esposizione, maggiore è il rischio, hanno scoperto i ricercatori. Ogni piccolo aumento (ug/m³) dell'esposizione a lungo termine al PM2.5 è stato associato a più di tre volte la probabilità di essere ventilati meccanicamente e due volte la probabilità di un soggiorno in terapia intensiva.

"Il nostro studio richiama l'attenzione sulle disuguaglianze sistemiche che potrebbero aver portato alle forti differenze negli esiti di COVID-19 lungo le linee razziali ed etniche", afferma la dott.ssa Anita Shallal dell'Henry Ford Hospital di Detroit, negli Stati Uniti. “Le comunità di colore hanno maggiori probabilità di essere localizzate in aree più vicine all'inquinamento industriale e di lavorare in aziende che le espongono all'inquinamento atmosferico”.

Secondo l'American Lung Association, Detroit è la dodicesima città più inquinata degli Stati Uniti in termini di inquinamento da particelle fini (PM12) durante tutto l'anno. L'inquinamento dell'aria ambientale, compresi gli inquinanti potenzialmente dannosi come il PM2.5 e i gas tossici emessi da industrie, abitazioni e veicoli, può aumentare l'infiammazione e lo stress ossidativo nel sistema respiratorio, esacerbando le malattie polmonari preesistenti. L'inquinamento atmosferico è stato collegato a risultati sanitari peggiori, incluso un aumento del rischio di morte, a causa di virus respiratori come l'influenza.

Per esaminare l'associazione tra l'inquinamento atmosferico e la gravità degli esiti di COVID-19, i ricercatori hanno analizzato retrospettivamente i dati di 2,038 adulti con COVID-19 ricoverati in quattro grandi ospedali all'interno dell'Henry Ford Health System tra il 12 marzo e il 24 aprile 2020. I pazienti sono stati seguiti fino al 27 maggio 2020.

I ricercatori hanno raccolto dati su dove vivevano i partecipanti, nonché dati dall'Agenzia per la protezione dell'ambiente degli Stati Uniti e da altre fonti sui livelli locali di inquinanti tra cui PM2.5, ozono e vernice al piombo (percentuale di case costruite prima del 1960). Hanno esplorato l'associazione tra gli esiti di COVID-19 e l'esposizione a PM2.5, ozono, vernice al piombo, traffico, rifiuti pericolosi e scarico delle acque reflue.

Hanno scoperto che i pazienti maschi, neri, obesi o con condizioni di salute a lungo termine più gravi avevano molte più probabilità di essere ventilati meccanicamente e ricoverati in terapia intensiva. Lo stesso valeva per i pazienti che vivevano in aree con livelli più elevati di PM2.5 e vernice al piombo.

Anche dopo aver tenuto conto di fattori potenzialmente influenti tra cui età, indice di massa corporea e condizioni di salute sottostanti, l'analisi ha rilevato che essere maschi, obesi e avere condizioni di salute più gravi a lungo termine erano un buon predittore di morte dopo il ricovero. Allo stesso modo, un PM2.5 più alto era un predittore indipendente per la ventilazione meccanica e la permanenza in terapia intensiva, ma non un rischio maggiore di morire per COVID-19.

"Il punto chiave è che vivere in un quartiere più inquinato è un fattore di rischio indipendente per la gravità della malattia COVID-19", afferma il dott. Shallal. “Sebbene non sia chiaro come gli inquinanti atmosferici contribuiscano a malattie più gravi, è possibile che l'esposizione a lungo termine all'inquinamento atmosferico possa danneggiare il sistema immunitario, portando sia a una maggiore suscettibilità ai virus sia a infezioni virali più gravi. In un doppio colpo, le particelle fini nell'inquinamento atmosferico possono anche fungere da vettore per il virus, aumentandone la diffusione. Sono necessarie ulteriori ricerche urgenti per guidare la politica e la protezione ambientale, per ridurre al minimo l'impatto di COVID-19 nelle comunità altamente industrializzate che ospitano i nostri residenti più vulnerabili”.

Gli autori sottolineano che il loro studio era osservazionale, quindi non è possibile stabilire la causa. Aggiungono che mentre si aggiustavano per diversi fattori influenti, è ancora possibile che altri fattori che non potevano essere completamente controllati, inclusa la gravità della malattia al momento della presentazione, possano contribuire ai risultati osservati.