Un terzo degli adolescenti, i giovani adulti hanno riferito di un peggioramento della salute mentale durante la pandemia

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Quando la tipica interazione sociale e accademica si è interrotta lo scorso anno, molti giovani hanno iniziato a sperimentare un declino della salute mentale, un problema che sembrava essere peggiore per coloro i cui legami con la famiglia e gli amici non erano così stretti, ha scoperto un nuovo studio.

Nel giugno 2020, i ricercatori hanno invitato i partecipanti a uno studio in corso su ragazzi adolescenti e giovani uomini nell'Ohio urbano e degli Appalachi a completare un sondaggio che esaminasse i cambiamenti di umore, ansia, vicinanza alla famiglia e agli amici e altri modi in cui la pandemia ha influenzato le loro vite. Lo studio, co-guidato da ricercatori dell'Ohio State University e del Kenyon College, appare nel Journal of Adolescent Health.

Quasi un terzo dei 571 partecipanti ha riferito che il loro umore era peggiorato o la loro ansia era aumentata tra marzo 2020 e giugno 2020. Lo studio ha rilevato che il peggioramento dell'umore e l'aumento dell'ansia durante la pandemia erano più probabili in coloro con uno status socioeconomico più elevato, coloro che si sentivano diminuzione della vicinanza ad amici e familiari e a coloro che erano più grandi. Gli aumenti auto-riportati dell'ansia erano più comuni tra quelli con una storia di depressione e/o ansia.

Un esempio di feedback di un partecipante: "Un ritorno a uno stile di vita molto più introverso, ansioso e sedentario, dopo aver recentemente tentato di diventare più socievole, estroverso ed equilibrato".

Il team di ricerca ha affermato che lo studio fa luce su coloro che potrebbero essere più vulnerabili ai problemi di salute mentale durante una pandemia e potenzialmente durante altre situazioni in cui si trovano isolati dalla loro tipica interazione sociale.

"Sebbene casi gravi di COVID-19 siano stati rari tra i giovani, la pandemia sembra aver avuto un altro impatto su di loro", ha affermato l'autore senior dello studio Amy Ferketich, professore di epidemiologia presso l'Ohio State.

Eleanor Tetreault, autrice principale dello studio e neolaureata al Kenyon College, ha affermato che le relazioni esistenti formate nell'ambito del Buckeye Teen Health Study in corso hanno offerto l'opportunità di valutare rapidamente eventuali cambiamenti percepiti di umore o ansia all'inizio della pandemia.

Sebbene i risultati sul peggioramento della salute mentale siano preoccupanti, Tetreault ha affermato che sono emersi alcuni sorprendenti temi positivi mentre lei e altri ricercatori si sono immersi nelle risposte degli intervistati alle domande del sondaggio a risposta aperta.

"Il gruppo che ha avuto esperienze davvero positive ha parlato dell'opportunità di auto-esplorazione, di avere più tempo per sedersi e pensare o per entrare in contatto con la propria famiglia: a questa età, la maggior parte delle persone va, va, va sempre e comunque all'improvviso hanno avuto questo periodo di tempo in cui potevano rallentare", ha detto Tetrault, che ha completato uno stage di ricerca estiva Pelotonia presso il Comprehensive Cancer Center dell'Ohio nel 2020.

Sebbene i ricercatori non possano essere sicuri di cosa abbia contribuito al peggioramento dell'umore e dell'ansia tra alcuni intervistati, hanno delle teorie.

Essere rinchiusi con genitori che stavano lottando per lavorare da casa e gestire lo stress della pandemia potrebbe essere angosciante per i giovani, ha detto Ferketich, aggiungendo che quelli le cui vite domestiche non erano stabili all'inizio sarebbero stati i più colpiti. I partecipanti provenienti da gruppi socioeconomici più elevati potrebbero avere avuto maggiori probabilità di avere genitori in grado di lavorare da casa e avevano maggiori probabilità di segnalare un peggioramento della salute mentale nei primi mesi della pandemia.

E sebbene la pausa dalla solita routine "potrebbe essere stata piacevole all'inizio, sembrava che per alcune persone fosse cambiata nel tempo, portandole più verso l'isolamento sociale, l'ansia e la depressione", ha detto Tetreault.

Sebbene le pandemie siano rare, i risultati dello studio non si applicano solo a una crisi globale, ha affermato.

“Penso che questo potrebbe applicarsi a qualsiasi tipo di cambiamento davvero grande o cambiamento nella routine per un adolescente o un gruppo di adolescenti. Sottolinea l'importanza di trovare modi per mantenere la connessione sociale e per aiutare i giovani a mantenere tali connessioni quando le normali interazioni sociali vengono interrotte".