Cómo los microcircuitos del cerebro regulan el miedo

Cómo los microcircuitos del cerebro regulan el miedo

Los mecanismos cerebrales que subyacen a la supresión de las respuestas al miedo han atraído mucha atención, ya que son relevantes para la terapia de los trastornos de ansiedad humanos. A pesar de nuestro amplio conocimiento de las diferentes regiones del cerebro que se activan durante la experiencia del miedo, la forma en que se pueden suprimir las respuestas al miedo sigue siendo en gran medida difícil de alcanzar. Investigadores de la Universidad de Berna y del Instituto Friedrich Miescher en Basilea han descubierto ahora que la activación de las neuronas de la amígdala central identificadas puede suprimir las respuestas al miedo.

El miedo es una reacción importante que nos advierte y protege del peligro. Pero cuando las respuestas al miedo están fuera de control, esto puede provocar miedos persistentes y trastornos de ansiedad. En Europa, alrededor del 15 por ciento de la población se ve afectada por trastornos de ansiedad. Las terapias existentes siguen siendo en gran medida inespecíficas o, en general, no son eficaces, porque se carece de una comprensión neurobiológica detallada de estos trastornos.

Lo que se sabía hasta ahora es que distintas células nerviosas interactúan juntas para regular las respuestas al miedo promoviéndolas o reprimiéndolas. En este proceso intervienen diferentes circuitos de células nerviosas. Tiene lugar una especie de "tira y afloja", en la que un circuito cerebral "gana" y prevalece sobre el otro, según el contexto. Si se altera este sistema, por ejemplo, si las reacciones de miedo ya no se reprimen, esto puede conducir a trastornos de ansiedad.

Estudios recientes han demostrado que ciertos grupos de neuronas en la amígdala son cruciales para la regulación de las respuestas al miedo. La amígdala es una pequeña estructura cerebral con forma de almendra en el centro del cerebro que recibe información sobre estímulos de miedo y la transmite a otras regiones del cerebro para generar respuestas de miedo. Esto hace que el cuerpo libere hormonas del estrés, cambie la frecuencia cardíaca o desencadene respuestas de lucha, huida o congelación.

Cómo los microcircuitos del cerebro regulan el miedo

Ahora, un grupo liderado por los profesores Stéphane Ciocchi de la Universidad de Berna y Andreas Lüthi del Instituto Friedrich Miescher en Basilea ha descubierto que la amígdala juega un papel mucho más activo en estos procesos de lo que se pensaba anteriormente: no solo la amígdala central es un “ hub ”para generar respuestas de miedo, pero contiene microcircuitos neuronales que regulan la supresión de las respuestas de miedo. En modelos animales, se ha demostrado que la inhibición de estos microcircuitos conduce a un comportamiento de miedo duradero. Sin embargo, cuando se activan, el comportamiento vuelve a la normalidad a pesar de las respuestas de miedo anteriores. Esto muestra que las neuronas de la amígdala central son altamente adaptables y esenciales para reprimir el miedo. Estos resultados fueron publicados en la revista Naturaleza de Comunicaciones.

La supresión "perturbada" conduce a un miedo duradero

Los investigadores dirigidos por Stéphane Ciocchi y Andreas Lüthi estudiaron la actividad de las neuronas de la amígdala central en ratones durante la supresión de las respuestas al miedo. Pudieron identificar diferentes tipos de células que influyen en el comportamiento de los animales. Para su estudio, los investigadores utilizaron varios métodos, incluida una técnica llamada optogenética con la que pudieron detener con precisión, con pulsos de luz, la actividad de una población neuronal identificada dentro de la amígdala central que produce una enzima específica. Esto afectó la supresión de las respuestas al miedo, por lo que los animales se volvieron excesivamente temerosos. “Nos sorprendió la fuerza con la que nuestra intervención dirigida en tipos específicos de células de la amígdala central afectó las respuestas al miedo”, dice Ciocchi, profesor asistente en el Instituto de Fisiología de la Universidad de Berna. "El silenciamiento optogenético de estas neuronas específicas abolió por completo la supresión del miedo y provocó un estado de miedo patológico".

Importante para desarrollar terapias más efectivas

En los seres humanos, la disfunción de este sistema, incluida la plasticidad deficiente en las células nerviosas de la amígdala central descrita aquí, podría contribuir a la supresión deficiente de los recuerdos de miedo informados en pacientes con ansiedad y trastornos relacionados con el trauma. Una mejor comprensión de estos procesos ayudará a desarrollar terapias más específicas para estos trastornos. “Sin embargo, se necesitan más estudios para investigar si los descubrimientos obtenidos en modelos animales simples pueden extrapolarse a los trastornos de ansiedad humanos”, agrega Ciocchi.

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